【李秉昇 MLB專欄】少年得志大有為:那些從不到20歲打到超過40歲的長壽球員

中文裡面有一句諺語是:「少年得志大不幸。」意思是說,如果人在很年輕時就獲得成功,會容易恃寵生驕,變得不懂珍惜、不思進步,最後招致長遠的失敗。然而,這句話似乎不適用於大聯盟的賽場,因為根據資料顯示,能愈早登上大聯盟並在生涯初期就累積不少經驗和一些成績的球員,通常整個球涯的通算成就不會太差,很大一部分甚至都入選了名人堂。假使他們能從10幾歲一路打到40幾歲,那更是一種卓越球員的象徵。

從1910年至今,大聯盟共有53名在21歲賽季到來前,就已經累積至少500打席的已退役球員(代表他們在21歲以前就已經具備穩定出賽的資歷),而這53人中,有26人已經入選名人堂或是具備名人堂等級的數據(Adrian Beltre和Alex Rodriguez雖尚未入選名人堂,但若撇開任何場外爭議,他們的生涯數據都具備名人堂水準)。

換言之,大聯盟過去這100多年來,只要你能在21歲以前累積足夠的出賽機會,就會有高達50%的機率在退休後躋身名人聖殿。

會出現如此現象,背後的原因其實不難理解,一般來說,還不到20歲就能登上大聯盟的人,都是業界普遍非常看好的超優質天才型選手。他們在高中時期就嶄露鋒芒,引發球界關注,並且在轉入職業後立刻展現初生之犢不畏虎的氣勢,受到球團的拔擢重用。這種球員大多數都是世代型的罕見傑出人才,因此才會有那麼多人最終能打出令人稱羨的偉大生涯。

攤開現役球員中,在21歲賽季前就累積至少500打席的選手名單,可以發現他們全都是明星級球員,而且蠻多都有挑戰名人堂的實力:Vladimir Guerrero Jr.、Juan Soto、Bryce Harper、Manny Machado、Mike Trout、Starlin Castro、Jason Heyward、Elvis Andrus、Justin Upton。這九人中,除了上大聯盟還不超過兩個賽季的Guerrero Jr.和Soto,其他人都入選過明星賽,而Trout、Machado、Harper等人都有機會在日後問鼎名人堂席次。

MLB歷史上的今天5/6 Harper史上最年輕單場3響砲

從另一個角度看,球員若能在滿40歲之後仍獲得很多出賽機會,也代表他們的生涯成就斐然。大聯盟史上共有44位在滿40歲之後仍累積超過500打席的已退役選手,其中有多達24位最終入選名人堂,而這甚至不包含因為場外因素而被拒於名人堂門外的超級巨星——「全壘打王」Barry Bonds和「安打王」Pete Rose。

能在超過不惑之年的生涯遲暮時期,繼續獲得球隊重用,是另一個能顯示球員生涯不凡的指標,因為這通常代表選手在大聯盟待得非常久、不易受傷,而且能在身體老化的同時,持續保持良好的體態。

美國職棒那麼多年來,只有三位球員可以在未滿21歲前於大聯盟累積滿500打席,且在滿40歲之後也累積滿500個大聯盟打席。他們分別是Hank Aaron、Willie Mays、Ted Williams,三位大聯盟史上前10偉大的超級球星。

倘若把「很年輕就上大聯盟」跟「年紀很大都還能打」這兩個指標融合在一起,就能篩選出一群職業生涯綿延許久、創造許多豐功偉業、少年得志還能大有為的棒壇長青樹。

從1910年到現在,在不到20歲就能完成大聯盟初登場,且一路打到超過40歲才退休的大聯盟球員,只有14人,完全是大聯盟漫長歷史洪流中的鳳毛麟角:Babe Ruth、Red Ruffing、Rick Dempsey、Elmer Valo、Mike Morgan、Rusty Staub、Brooks Robinson、Nolan Ryan、Bill Buckner、Ken Griffey Jr.、Bert Blyleven、Joe Morgan(上大聯盟時雖然已滿20歲,但就數據定義上,該季為Morgan的19歲賽季)、Gary Sheffield、Alex Rodriguez。

這14人當中,有七人的牌匾已經被掛在名人堂的展示區,而A-Rod若不論場外因素,也是具有名人堂成就的選手。由此可見,只要球員能在很年輕時就登上大聯盟,並堅持到超過40歲才高掛球鞋,十之八九皆為很值得眾人稱頌的棒球生涯。

(撰文:李秉昇)