天使難在分區脫穎而出 Trout未來去向陷兩難

洛杉磯天使 12 月補強動作頻頻,先是從費城人交易來牛棚右投 Luis Garcia,再用自由球員約分別簽下一壘手 Justin Bour、先發右投 Trevor Cahill 以及 Matt Harvey,看起來是想繼續力拚 2019 年的季後賽。然而,明年美聯西區的競爭環境依然激烈,太空人和運動家的陣容還是非常堅實,許多專家都認為農場體質差、大聯盟隊伍瑕疵太多、戰績一直不上不下的天使,不應繼續硬拚,而應該仿效同區球隊水手或國聯西區響尾蛇的作法,進行薪資結構和陣容年輕化的適度重整。不過對天使來說,他們之所以無法輕易放棄競爭,其實有一個重要原因是:Mike Trout。

《ESPN》的資深棒球記者 Buster Olney,最近就在他的專欄中寫道,太空人雖然在奪冠後有微幅調整陣容,但他們的關鍵核心人物都還在,而且農場深度依舊不差,整體競爭力仍在美聯數一數二,而運動家也不遑多讓,以 Matt Chapman 和 Matt Olson 的優質年輕野手群正邁入巔峰期,並不好惹。美聯西區因為這 2 支球隊的存在,成為不容易輕鬆過關的分區。近年來戰績一直在 80 勝左右徘徊的天使,在農場並非特別健全,且 Albert Pujols 高薪合約仍然勒住他們薪資預算的情況下,不僅陷入現今大聯盟主管最害怕的「不上不下」地獄,未來 2 年也很難突破太空人和運動家的壓境。

這個休賽季,天使雖有意補強,但他們在自由球員市場上搶不贏別人,競逐 Patrick Corbin 和 J.A. Happ 等人都失利,交易手腕亦非特別有創意,使得他們獲得的戰力皆非具有衝擊性的選手。

Corbin 最終跟國民簽下一紙 6 年 1 億 4000 萬美金的合約。

簽下 Cahill 和 Harvey 固然對他們缺乏深度的先發輪值有所幫助,但他們倆人都已過生涯巔峰,最多就是吃吃局數的後段輪值先發投手,很難顯著提升球隊成績。攤開天使目前的先發輪值名單:Andrew Heaney、Harvey、Tyler Skaggs、Cahill、Jaime Barria/Nick Tropeano,充斥傷病史豐富、球質球威還有成績皆不出眾的球員,無論怎麼看,都不像一支季後賽球隊該有的投手陣容,也難以跟美聯列強如洋基、太空人、紅襪、印地安人相抗衡。補進 Justin Bour,或許能提供打線不錯的火力提升,但待大谷回歸打指定打擊,老將 Pujols 勢必會佔用掉很多 Bour 在一壘的出賽機會,屆時 Bour 的角色就會變得有些尷尬。

當然,天使的休賽季應該還沒結束,他們還要持續補強牛棚、內野還有捕手等環節,但就他們最近幾筆的自由球員簽約和交易操作來看,天使接下來補進的球員可能也不會太令人感到驚艷。

天使的管理階層不乏精明的經理人和主管,他們的總管 Billy Eppler 過去就是洋基總管 Brian Cashman 的左右手,照理來說應該清楚球隊前景並不樂觀,那為什麼他們還是執意要力拚明年的季後賽?除了因為老闆 Arte Moreno 對於贏球的高度執著,多少影響了管理團隊的操盤,另一個更重要的原因是天使擁有當今地表最強球員 Trout。

天使明年起總教練換人,新任總教練為 Brad Ausmus(中)。圖左為球隊老闆 Moreno,圖右則為總管 Billy Eppler。

Trout 還剩 2 個球季就要成為自由球員,天使球團希望能好好把握 Trout 原本合約的最後 2 年,盡力打造能夠贏球的球隊,對 Trout 釋出誠意,讓他知道球隊有努力嘗試以他為核心求勝。Trout 對於許多事物都懷有忠誠度,非常喜歡已經待了 10 年的天使球團,之前也有表明如果有機會的話,希望可以繼續待在天使。不過大家也都知道,Trout 很想要拿冠軍,他在天使那麼多年卻只有在 2014 年打進 1 次季後賽,成為他生涯目前的一大遺憾。天使短期未來前景不佳的狀態,跟 Trout 希望能夠長期當天使人的心願,似乎互相矛盾。

天使方面當然希望 Trout 能跟球隊繼續續約,讓 Trout 當一輩子的天使人,但倘若球隊的戰力再無法有效提升,長期未來的前景無法改善,這會使 Trout 陷入在「贏球奪冠」和「球隊情感」之間的兩難。

天使本休賽季的作法固然是求好心切,想讓 Trout 和球迷看到他們不願放棄任何一個球季的精神,盡力力拚潛在的季後賽席次,不過從很務實、現實的角度來看,他們這樣的操作無異於緣木求魚,最後甚至可能落得兩頭空,既無法在分區脫穎而出,又因戰績停滯不前而沒能說服 Trout 留在陣中。

對天使來說,或許更好的做法是:儘早開始灌溉農場、重整球隊薪資結構和陣容,讓大聯盟隊伍年輕化,展望 2021 或 2022 年,並以遠比現在狀態更好的球隊未來藍圖,來試圖跟 Trout 簽第 2 張延長合約,說服他度過未來 2 年的陣痛過渡期後,球隊會再以他為核心捲土重來。

否則,以天使當前的農場狀況、薪資結構、陣容樣貌,實在很難想像他們能在 Trout 目前合約於 2020 年結束前,打出什麼突破性的戰績。

(撰文:李秉昇)

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