從狗熊變英雄 Price改寫生涯歷史地位

David Price 無法勝任季後賽大場面的標籤將永永遠遠地被撕掉了。Price 在今年世界大賽的投球表現,不僅已成為他的生涯代表作,也將成為後世定位他在球史地位的最重要一頁。3 場出賽、2 場先發、13.2 局投球,繳出防禦率 1.98、10 次三振、6 次保送的成績單,其中他兩場先發都替球隊拿下勝利,當然包括他主投 7 局只掉 1 分、讓紅襪奪冠的關鍵第五戰。

不只是世界大賽表現亮眼,Price 事實上自進入聯盟冠軍賽後,投球成績就明顯較他往年的先發表現改善許多。總計 Price 在今年季後賽出賽 6 場、5 場先發,戰績 3 勝 1 敗,26 局投球只被打 18 支安打掉 10 分,另外飆出 23 次三振、送出 12 次保送,防禦率 3.46。他以動輒 94 英里且控球良好的速球,輔以靈活運用拿手絕活變速球,成功改寫了他在季後賽的負面歷史。但 Price 來到紅襪之後,從狗熊變英雄的心路歷程,可說是非常崎嶇顛簸。

2015 年紅襪找來善於運用資源打造爭冠隊伍的名總管 Dave Dombrowski,希望能擺脫 2014、2015 連兩年在分區墊底的窘境。Dombrowski 在上任後的第一個休賽季大刀闊斧,從教士隊換來終結者 Craig Kimbrel,接著再完成他來到紅襪的第一筆大型自由球員簽約:跟當時市場上最大尾的自由球員投手 Price,簽下至今仍是史上最大張的投手合約,條件為 7 年 2 億 1700 萬美金。

跟 Price 簽下如此大張的合約,在當時球界引起一陣波瀾。沒錯,Price 才剛在 2015 年於兩支不同的球隊投出合計 18 勝 5 敗、防禦率 2.45(全美聯先發投手最低)、225 K 的絕佳成績,不過當時他生涯也已累積超過 1400 局的投球量,年紀亦將屆而立之年,用 7 年高薪合約綁住他有相當巨大的風險,一旦 Price 出現重大傷勢或實力快速下滑,都將使紅襪陷入沉重的財務負擔。

2016 年,Price 加入紅襪的第一年,他的投球內容依然堅實,但對高標準的紅襪球迷來說,並不及格。跟 2016 年接近賽揚獎等級的成績比較,Price 在 2016 年 3.99 的防禦率無疑偏高,雖然他貢獻全聯盟最多的 230 局投球,也拿下多達 17 勝,但他有 8 場先發失分至少 5 分的投球內容,每次都讓他大量流失在球迷心中的印象分數。不過真正使他名聲受損的是那一季的季後賽,在分區系列賽第二戰對上印地安人隊,Price 投 3.1 局就被打 6 支安打、失 5 分退場,成為紅襪在那個系列賽慘遭橫掃的原因之一。

Price 當時吞下他在季後賽先發的 8 連敗、季後賽整體防禦率高達 5.54,許多人都將「例行賽一條龍、季後賽一條蟲」的標籤牢牢地貼在他身上。

隔年,Price 的狀態沒有變得更好,從春訓起就傳出手肘受傷的消息,甚至一度被報導可能要動手肘韌帶置換手術(Tommy John 手術)。雖然最終 Price 幸運逃過 TJ 手術的魔掌,但他整個球季還是因為手肘傷勢打打停停,最終只累積 16 場出賽、74.2 局、防禦率 3.38 的成績,到球季末還被調往牛棚,無法在先發輪值為球隊做出貢獻。除此之外,Price 在季中跟媒體交惡的種種事件,也完全無助於改善他在波士頓的聲譽和形象,甚至還有 Price 無法適應在波士頓打球、應該要被球隊交易掉的負面風聲。

就算 2017 年季後賽,Price 從牛棚出發投出極具宰制力的內容(6.2 局無失分),但紅襪隊依然在首輪就遭到對手太空人淘汰,使 Price 的季後賽軟腳惡名無法完全被洗刷,而他身上背負的高薪合約壓力,也在球迷期待不斷落空的失望感交疊下,愈來愈沉重。

來到今年,Price 回到先發輪值中流砥柱的位置,加強了他先發投球內容的穩定度,整季只有 3 場先發單場失分超過 4 分,而且整季下來的防禦率也能壓低在 3.58,不過來到季後賽前,大家對他的質疑依然是:你能不能在季後賽發揮你身價所示應該要有的投球實力?

當 Price 在分區系列賽先發對上洋基,又只投 1.2 局就看似被洋基擊垮時,Price 的季後賽先發連敗紀錄被推進到第 10 場,再次加深了球迷對他季後賽投不出成績的想法。Price 自己也為此深感痛苦,說不出到底為什麼他在季後賽大部分的比賽就是投不好。

後來的故事大家再清楚不過了,Price 從美聯冠軍賽第五戰終於揚眉吐氣、打臉各界各種不看好,成功壓制住太空人可怕的剋左投打線,以超過 40% 的超高變速球使用比例,投出 6 局無失分的精彩內容,幫助紅襪一舉挺進世界大賽。自那之後,Price 不管臨危授命從牛棚出發,還是領銜先發,都能投出優質內容,成為紅襪在世界大賽得以擊敗道奇的一大關鍵。

在今年的季後賽開打以前,若問紅襪球迷 Price 的合約當初簽得值不值得,可能 10 個人裡面有 9 個人會說,那張合約根本簽錯了。但在經過今年 10 月的大聯盟季後賽後,相信絕大多數的紅襪球迷都對 Price 的印象徹底改觀,而這也是 Dombrowski 找他來,最希望看見的最終結果。

事實上,就理性的角度來看,Price 過去 3 個球季的整體投球表現仍然可圈可點,並不算太差
(3 年 480.2 局投球,總體防禦率 3.74)。只能說簽下投手史上最大張的合約包袱、加上波士頓地區對球員極為嚴苛的球迷媒體環境,都讓他近幾年的聲譽遠不如他生涯前期那樣亮眼。

如今 Price 在 2018 季後賽的翻盤投球內容,將會成為他未來生涯的固定註腳,即便日後 Price 在合約後期表現衰退或受到傷勢困擾,大家也不會忘記他曾經在季後賽賽場上的霸氣主宰。Price 的生涯樣貌,因為這次季後賽,可說是有了截然不同的樣貌。

(撰文:李秉昇)

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