睽違12年闖世界大賽 太空人尋求隊史56年首冠

4年前,剛轉到美聯的休士頓太空人,苦吞創隊史新高的111敗,4年後,他們挾著例行賽101勝的優異戰績,闖進了睽違12年的世界大賽。這是太空人隊史第二度晉級有「秋季經典」之稱的世界大賽,2005年他們第一次參賽時,飲恨敗給了芝加哥白襪,無緣隊史第一冠,今年他們想突破1962年創隊至今的冠軍荒,實現運動畫刊(Sports Illustrated) 2014年宣稱太空人會在2017年奪冠的預言。

太空人今天(22日)靠著先發投手Charlie Morton和中繼上場的另一名先發輪值成員Lance McCullers Jr.,聯手封鎖洋基打線,終場以4比0擊敗洋基,獲得關鍵第七戰的勝利。Morton主投5局僅被敲2支安打、飆出5K,獲得本役勝投,而僅休息3天的McCullers頂著壓力,後援4局只被敲1支安打、送出6K,順利拿下生涯第一個救援成功。兩人合力讓洋基全場掛蛋,這是洋基在美聯冠軍系列賽首次無法得分。

McCullers面對最後的6名打者,全部都投他最倚賴的彈指曲球,共計連投了24顆曲球,讓洋基打者毫無對策。總計他今天用的54球中,有41球是曲球,製造10次揮棒落空,可說是用這顆均速達到87.7英里的絕殺曲球,徹底主宰了洋基打線。

太空人打線在系列賽最後2戰適時甦醒,繼昨天(21日)攻下7分,今天打線一到九棒人人都有安打,且Jose Altuve和Evan Gattis各貢獻1發陽春砲,而捕手Brian McCann則揮出拉開比數的重要2分打點二壘安打,讓太空人士氣大增。

太空人的守備也扮演重要角色,三壘手Alex Bregman在五局上,完美處理Todd Frazier在1人出局、一三壘有人情況下所敲出的軟弱彈跳球,接到球後以最快速度,精準將球傳到捕手McCann的手套,讓他順勢觸殺掉往本壘衝的Greg Bird。這個本壘攻防戰讓洋基無法追平比數,也大幅削減了他們的士氣。此外,George Springer在七局上上演一記全壘打牆前的精采接殺,沒收Bird的長打,也令太空人非常振奮。

今年的太空人跟2005年闖進世界大賽的「殺人蜂」太空人(Killer Bs),並不一樣,本季他們坐擁全聯盟最好的打線,例行賽攻下896分,是大聯盟自2009年的洋基隊以來最多,也是他們隊史單季第二高的紀錄。今年例行賽拿下的101勝,也只比他們在1998年創下的單季102勝隊史最高紀錄少1勝,當年他們在季後賽第一輪就敗給了聖地牙哥教士,無緣挺進第二輪。今年例行賽為期183天,太空人有多達178天位居美聯西區龍頭,表現非常強勢。

進入季後賽,他們的發揮也沒讓人失望,分區系列賽對戰紅襪,以3勝1敗收下勝利,來到美聯冠軍賽,雖然無法在客場取勝,但在主場,他們還是展現出色的投打表現,有效運用例行賽絕佳戰績帶來的主場優勢,為自己贏得前進世界大賽的門票。

本次美聯冠軍賽的MVP獎座,頒給了先發2次、主投16局三振21人次、僅僅只失1分、為太空人拿下2場關鍵勝利的Justin Verlander,可謂實至名歸。

回顧太空人近5年的發展,可以發現今年的成功實在得來不易。2012年賽季開打前,以數據分析著稱的Jeff Luhnow接手太空人的管理階層,成為球隊新總管。他將科學化建隊的手法帶到休士頓,並把當時的球隊徹底打掉重建。2013年,太空人跌入隊史的最大低谷,單季苦吞111敗,他們跟去年奪冠的小熊一樣,都經歷了扭轉球隊體質的難堪陣痛期。在2015年A.J. Hinch接掌兵符前,太空人一共換了4名不同的總教練,Luhnow一度也被批評處事用人太過冷血,溝通上出現問題,不過最終他們還是走過了重建期的風風雨雨,於今年獲得成功的果實。

Luhnow(右)是太空人球隊組成背後的總舵手。

太空人晉級世界大賽的征途,無疑也激勵了今年受到哈維颶風重創的休士頓地區人民。雖然不一定能拿下世界大賽冠軍,但太空人本季的好表現,可比2013年紅襪用場上的絕佳成績,帶領整個波士頓市走出當年馬拉松爆炸陰霾的效力,皆提供受害者和受災人民分散注意力、暫時忘卻傷痛的情緒出口。

2017世界大賽,確定將由美聯的休士頓太空人對決國聯的洛杉磯道奇,第一戰將在美國時間24日、台灣時間25日開打。例行賽戰績更好的道奇,將擁有前兩戰和後兩戰的主場優勢。究竟今年大聯盟總冠軍鹿死誰手,接下來2週就能見分曉。

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