減少先發局數來增進表現 真的有用嗎?

近年來,為了保護先發投手手臂,不讓他們太過疲勞,也為了減少他們面對同一條打線的次數,使表現提升,大聯盟球團開始調降先發投手的投球局數、面對打者的人次,而與此同時,後援投手的使用量也隨之增加。究竟這樣的轉變是否確實達到了極大化先發投手、牛棚投手的產出和效益呢?ESPN的資深作家Sam Miller就特別針對大聯盟近年的投手使用趨勢去做研究,並且撰文呈現結果與發現。

洛杉磯道奇可說是把「縮短先發投手局數」這個策略發揮到最淋漓盡致的大聯盟球隊。而在他們的輪值中,受惠於這個策略最多的,莫過於投球姿勢怪異的左投Alex Wood。

Wood今年有22場先發,單場用球數卻從沒超過百球,而且其中有14場不超過90球。很多時候,Wood都是在表現很好,用球數按一般標準也不多的情況下,仍被換下場。或許就是因為如此的條件,Wood場上投球時,每一球可以花得力氣相較起來更大,而對方打者也頂多只面對他2次左右,沒辦法短時間內快速熟悉,所以Wood本季的先發內容相當不錯。如果把Wood的先發表現,搭配起道奇本季整體相當優質的牛棚(賽季防禦率3.18,全聯盟僅次於印地安人),就是Wood今年24場出賽,道奇拿下18勝6敗的結果。

Wood是「縮短先發投手局數」的策略典範,但絕對不是新鮮的案例。事實上,從2014年起,先發投手的投球局數就已開始下滑,常常在面對不到25名打者的情況下,就被換下場。2014年,大聯盟有一半的先發場次,先發投手都面對至少26名打者,但來到今年,只有百分之37的先發場次,先發投手至少面對26名打者。

先發投手投球局數變少,導致後援投手負擔的局數上升,比起2014年,今年大聯盟牛棚投手的負擔局數多出了1500局。在牛棚投手素質整體還是維持差不多水準的情況下,很多原本應該還在小聯盟磨練,或是成不了氣候的平庸投手,就會被大聯盟球隊拉上來,吃下這些多的後援局數。

傳統上我們知道,先發投手的數據表現都會比後援投手差,因為先發投手投球局數多、面對打線輪次多,不可能每顆球都使盡全力,就容易被攻擊;反觀後援投手因為負責局數短,能夠盡全力發揮,加上打者遭遇次數少,所以表現通常較好。按照前一段描述去推理,近年來由於先發投手投球局數減少,牛棚投手整體素質降低,先發投手和後援投手的表現落差,應該會有所縮減才是,不過數據卻顯示相反的結果。

對於這個奇特的現象,Miller的研究也找不出合理的解釋。文章中,Miller表示,影響先發投手表現的因素太多,很難一時之間指出究竟為何整體的表現不進反退,可能的原因是,大聯盟已經超過20年沒有擴編,在人才庫沒有增加的情形下,也比較難讓更多優秀的選手出頭;也可能是大聯盟球團改變觀念,開始讓大部分好的投手直接轉後援,而不願意給他們當先發的機會;也有可能是近年全壘打激增的現象,對先發投手造成比較大的打擊,因為先發投手通常比較容易讓打者把球打進場內。

無論如何,可以確定的是,大聯盟先發投手的投球局數愈來愈短,很多球隊都開始只讓非王牌投手的先發投手,只面對大約18個人次(打線輪2次)就換下場。雖然整體來說,先發投手繳出的成績沒有進步,但是至少在道奇、克里夫蘭印地安人還有紐約洋基這些牛棚戰力堅實的球隊上,我們可以看到這樣的戰略確實能夠奏效,也有其道理存在。

不過,畢竟大聯盟的球員名單有設置上限(25人),後援投手能發揮的作用不可能無限膨脹,因此如何繼續抓使用先發投手和牛棚投手的平衡點,仍會是大聯盟各隊需要去傷腦筋的地方。

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